Coins

Coins and ingots

 

Gold and silver have long been used as a store of wealth.  They are both very useful metals and rare thus their value has always been high.  As such, it has long been useful to make coins from them which would be recognized as being of value and accepted around the world.

When the first paper currency was introduced in Europe, it was redeemable in gold or silver and as long as this was so, the currency was trusted and inflation was non-existent.   Since the early twentieth century however all governments have ceased to guarantee to exchange paper money for precious metals and the value of the latter fluctuates regularly.  Although most central banks have a stock of gold ostensibly to back their paper currency, the stock of gold is generally insufficient as many banks have sold off a portion of their holdings, in some cases, astonishingly, to buy dollars.  One hundred years ago an American $20 gold coin contained 30.1 grams of fine gold and a Swiss 20 franc coin 5.8 grams of fine gold.  Today, the US dollar is worth about the same as the Swiss franc, which shows how the Swiss currency, largely backed by gold, has performed more than five times better than the US dollar.

The arrival of the Euro was presented as a great advance, however the Latin Monetary Union in 1865 had already unified the currencies of several countries and the French could spend their coins easily in Switzerland, Italy, Belgium, Greece, Russia and Romania.  The Swiss Franc was thus worth the same as the French Franc and the Italian Lira.  Two world wars and many years of poor gouvernance later, in the year 2000 the French franc was worth 425 times less than the Swiss franc while the Italian lira was worth almost 1300 times less!

People throughout the world have long understood that gold and silver have values that are maintained despite what happens to the economy and have kept their savings in precious metals.  In India, Asia and Africa gold jewellery is bought with any excess savings and cashed in when money is required.  The silver Maria Theresa Thaler from Austria, restruck in many countries of the world and always dated 1780, has long been appreciated in the Middle East and Africa over banknotes.  Interestingly it has now been supplanted in some of the French speaking African nations by the French silver ten franc coin, last struck in 1973 and for which the Africans in France are prepared to pay a premium of around 20% over the silver price.

 

 

Bague de communion en or avec image de Marie
Maria Theresa Thaler

     

Bague de communion en or avec image de Marie
Ten Francs Hercules silver coin

 



The French population still holds many hundreds of tons of investment gold, mainly in the form of Napoleons and one kilo gold ingots.  Family history, transmitted from generation to generation, tells how gold can protect against inflation, devaluation and taxation and can be passed on to heirs without the gouvernement being any the wiser.  I have never ceased to be astonished by the quantities of gold some farming families hold, selling ingots occasionally to buy a tractor or to pay other bills.

 

Bague de communion en or avec image de Marie
gold coins

 

 

Coins and ingots

 

 

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Lionel Bonnemère - avocat, dramaturge et collectionneur de folklore et d'art populaire,
était le fondateur de la collection de bijoux régionaux au Musée National des Arts et Traditions Populaires